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Necesario investigar los impactos del fracking en el agua subterránea

  • Potencial del gas de esquisto, demasiado importante para ignorarlo: Jane Dottridge
  • México uno de los diez países con más recursos de esquisto técnicamente recuperables

Ante la necesidad de satisfacer sus demandas energéticas, diversos países consideran impulsar la producción de gas de esquisto (shale gas), aunque existen serias preocupaciones sobre los riesgos de contaminación de acuíferos asociados a sus procesos de extracción. Sobre lo anterior habló la doctora Jane Dottridge, del Mott MacDonald Group del Reino Unido, en conferencia dada en el Instituto de Geografía de la UNAM.

Tanto el gas como el petróleo de esquisto se denominan así debido a que se extraen de las rocas esquisto bituminoso. La técnica empleada para sacar hidrocarburos de ellas es la fracturación hidráulica (o fracking en inglés), un método -no exento de controversias- que se fundamenta en la inyección de agua a altas presiones para fracturar los estratos geológicos a diferentes profundidades.

"El debate sobre el fracking en los medios de comunicación se debe al enfrentamiento de dos puntos de vista opuestos: quienes creen que el gas de esquisto puede resolver la crisis energética y quienes ven un gran peligro ambiental en él", comentó la investigadora.

Los pozos de gas de esquisto inician con una perforación vertical cuya profundidad varía según se encuentre el estrato que almacena al gas. A partir de ahí la perforacion continúa en forma horizontal. En esa parte se fracturan las rocas al inyectarles agua a alta presión, a la que se le agregan ciertos aditivos, muchos de ellos desconocidos por considerarse secreto empresarial. De esa manera se liberan los hidrocarburos.

Jane Dottridge comentó que el debate sobre el fracking se refleja en las posturas que han adoptado distintos gobiernos sobre el mismo. Así, mientras varios países europeos se resisten a adoptar esas técnicas, los Estados Unidos (EUA) han apostado por impulsarlas. "En el 2011 EUA invirtió $65 mil millones de dólares para la perforación de 10,173 pozos de petróleo y gas de esquisto. Con ello buscan alcanzar la independencia energética, ya que han disminuido la importación de gas y se calcula que para el 2020 podrán exportarlo", declaró.

Impactos ambientales

Cada pozo de gas esquisto requiere 20 mil metros cúbicos de agua en promedio. El total de pozos perforados en EUA en 2011 consumieron 500 millones de metros cúbicos, el 0,3% del consumo de agua dulce de aquel país. "Esto tiene un impacto importante para las comunidades cercanas a donde se efectúa el fracking. Una alternativa para reducir las afectaciones podría ser el uso de agua salada, donde ésta sea disponible. Sin embargo, deben buscarse nuevas técnicas que no requieran agua (o que requieran menos)", comentó la doctora Jane.

En cuanto al riesgo de contaminación de acuíferos, los principales agentes asociados a ésta son el metano y los aditivos integrados al fluido usado para la fracturación. Dottridge comentó que la contaminación del agua es un riesgo real que requiere de mayor investigación. Para ello dio el ejemplo de los pozos en Marcellus Shale, Nueva York y Pennsylvania. "En junio de 2013 se tomaron muestras de agua a un kilómetro de los pozos de gas de Marcellus Shale y se encontró que tenían una proporción 6 veces mayor de metano que lo normal. Otro estudio de 1,700 pozos de agua en Pennsylvania mostró que el metano se presenta en cada uno de ellos", declaró.

El agua puede contaminarse por distintos medios: a través de fracturas subterráneas; fallas en el revestimiento de los pozos o por contaminación directa de las aguas superficilaes por los residuos mal gestionados, ya que entre el 10 y 90% del fluido de fracturación inyectado regresa a la superficie (Flowback). "Las aguas del Flowback con alta salinidad son tóxicas para las bacterias utilizadas en el proceso de tratamiento, incluso también pueden incluir materiales radiactivos naturales". Jane Dottridge subrayó que los riesgos del fracking son reales pero muchos de ellos todavía son desconocidos. Dado este escenario de incertidumbre el debate bien informado es esencial, concluyó.



Geografía Noticias

2015-10-27

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